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The Letter / The Box Tops (1967) 

The Box Tops



Gimme a ticket for an aeroplane,
Ain't got time to take a fast train.
Lonely days are gone, I'm a-goin' home,
'Cause my baby just a-wrote me a letter.

 飛行機のチケットを一枚くれよ
 列車に乗ってく時間がないんだ
 孤独な日々は終わり、俺は家に帰る
 あの娘が手紙を書いてくれたんだ



若干16歳のAlex Chiltonがヴォーカルを務めていた60sの泡沫ブルーアイドソウルグループThe Box Topsの全米No.1ヒット曲。
邦題は「あの娘のレター」。
アメリカでは60年代のコンピレーションものの常連となっている曲で、日本で言えば「ブルーシャトー」とか「ブルーライトヨコハマ」くらいの格は充分にある。
いわゆるエヴァーグリーンのヒット曲ということで、Joe Cockerを初めとして幾多のカヴァーヴァージョンを生んでいる。

この曲を歌っていたAlex Chiltonの名前に過剰な意味を見出すのは80年代インディーズ・ラヴァーだけなのだろうけど、それでも彼が1972年から1975年の間、Big Star時代に残した作品を聴けば、(自分を含めて)ある種の人たちはその音が今も輝きを失わないことに驚きを覚えるに違いない。
「輝きを失わない」どころか、時を経るに連れて輝きが増しているようにすら感じられるのは単なる年寄りの勘違いではあろうけれど、今の時代のヴァイブレーションからそう遠くはずれていないように感じられることもまた事実である。
今の時代のロックがループしているだけなのかもしれないけれど、Big StarはThe Modern Loversなんかと並んで典型的な早く来すぎたアーティストということなのだろう。
彼らが、何故早く来すぎてしまったのかはわからないけれど、ロックの歴史が必ずしも直線形の進化を示しているわけではなくむしろ循環形であることを考えると、彼らの卓越した先見性が災いしたという解釈よりは実際のところ単純に巡り合わせの問題だと考える方が妥当のような気がしないでもない。

Alex Chiltonの商業的な成功は彼にとっての最初のレコーディングキャリアであるThe Letterがいきなりのクライマックスで、その後は一方的に落ちていくだけだった。
デビューシングルの大成功の後、3枚目のシングル"Cry Like a Baby"が全米2位になったあたりまでが活動のピークで、その後はトップ20ヒット1曲を放っただけに終わったThe Box Topが1970年に解散すると、Chiltonは単身ニューヨークへと渡り、ソロでのキャリアをスタートさせようとした。
しかし、ニューヨークではレコード会社からのオファーもなく、レコーディングを始めることすら適わなかった。Chiltonは失意のうちに故郷メンフィスへと戻り、縁故を頼ってセッション・ミュージシャンを集めてソロアルバムのレコーディングを開始する。
このアルバムはAtlanticからのリリースされる計画があったらしいのだが、結局その予定は覆り(元々シングルのみのディールだったとの説もあり)、お蔵入りしてしまった(このうちの一部は再評価後の1985年に発売された"Lost Decade"で聴くことができる)。
二度の挫折を経て、彼は最後の手段としてバンドを結成する。それが地元メンフィスでの旧友Chris Bellと組んだBig Starである。
そのバンド名に反して、あるいはそのデビューアルバム"#1 Record"というタイトルとは裏腹に、このグループは商業的な成功とは程遠いところにいたことはよく知られているが、彼らが鳴らしていた音はロックンロールの疾走感と抒情と諧謔が入り混じったポップ・ミュージックそのものだった。
これが商業的に成功しなかったのは時代の問題と言うよりは、単にプロモーションの不在に負うところが大きかったのではないか。
このバンドの不遇の理由は機会が充分に与えられなかったこと、ただそれだけのことのような気はする。
機会が与えられなかったことまで時代のせいにするのは、過剰な運命論だろう。


1980年代の半ば、R.E.M.がAlex Chiltonへのリスペクトを表明するまで、彼の名前はThe Box Topsの若きヴォーカリストとして60sラヴァーの記憶の中に留まっていただけだった。
R.E.M.の表明のお蔭でThe Box Tops以降の彼の活動に俄かにスポットライトが集まり、Big Starのレコードの再発盤や70年代のソロワークを集めたコンピレーションがリリースされたことは喜ばしい出来事だったが、この期に乗じて彼が新しくリリースした新譜はあまりキャッチーではないR&Bやゴスペルの緩いカバー集だった。
以来、一貫して彼はBig Star時代に垣間見せたソングライターとしての力量を披露することなく、一般的な基準からすると出来が悪いとしか評しようのないカバーソングをリリースし続けている。
その緩さ、ダルさに価値を見出す人間がいることは否定しないが、そこに汎用性を見出すことは困難だ。
さらに厳しいことを言えば、時間が限られている中で、夥しい数の優れた音楽が存在するのにも関わらず、わざわざゴミのような類のものを選択する必然性もないだろう。

80年代以降のAlex Chiltonを崇める人たちが考えていることは理解できるし、他人の趣味を論っても仕方ないとは思うが、それは彼がBig Starで見せたコンテンポラリーロックの未来(あるいは既に過去だったのかもしれないけれど)を否定するに等しい愚挙のような気がしてならない。
もちろん、それも一ロック・フリークの戯言に過ぎないことは重々承知の上ではあるが。

要は、巡り合わせの問題、なのだろう。


The Letter/Neon Rainbow
"The Letter"収録のThe Box Topsのオリジナルデビューアルバム。
"The Letter"以外にTop20ヒット"Neon Rainbow"も収録。
"Cry Like a Baby"は入ってません。
一枚で収めたいなら"The Best of the Box Tops: Soul Deep"あたりがお奨め(たぶん)。



#1 Record/Radio City Third/Sister Lovers
Big Starのオリジナルアルバム。
1枚目と2枚目は2in1でCD一枚に収められている(左)。
3枚目(右)は録音後お蔵入りになっていたのが、1978年にパンク・ブームで再評価が始まったイギリスでリリースされたもの。


Nobody Can Dance
2枚目と3枚目の間の期間のライヴやスタジオでのリハーサルを集めたコンピレーション。貴重な音源と言う以上のものではないけれど、"The Letter"のBig Starとしてのライヴバージョンが聴けるのが唯一の美点。


Lost Decade
70年代の未発表ソロ作品を集めたコンピレーション。R.E.M.のお蔭で世に出たようなものと言って過言ではないか。


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